Leo Baekeland

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Leo Baekeland est né à Gand, en Belgique, en 1863. Il a fait ses études à l'Université de Gand et à la Charlottenburg Technische Hochschule en Allemagne.

En 1889, Baekeland émigre aux États-Unis et crée son propre laboratoire à New York. En quatre ans, il avait inventé un papier photographique, le Volex, qui pouvait être développé à la lumière artificielle. En 1899, il vendit l'invention à Kodak pour 1 million de dollars.

Sa prochaine invention était la bakélite. Fabriqué à partir de formaldéhyde et de phénol, la bakélite a été le premier plastique totalement synthétique. En 1909, Baekeland a fondé la General Bakelite Corporation et son plastique a été utilisé pour fabriquer la première génération de téléphones. L'entreprise est devenue plus tard une partie de l'entreprise de carbure et de carbone de l'union. Leo Baekeland est mort en 1944.


Bakélite, le premier plastique synthétique à transformer le monde

Les humains ont fabriqué un total de 8,3 milliards de tonnes de plastique, une masse équivalente à près de 160 000 navires comme le Titanic. Seuls 9 % de cette quantité sont recyclés, 12 % sont incinérés et 79 % finissent en décharge. La pollution plastique est devenue l'un des problèmes environnementaux les plus urgents de notre époque, nécessitant des efforts intensifiés non seulement pour recycler, mais aussi pour réduire son utilisation et le remplacer par d'autres matériaux plus durables. Mais ce combat tant attendu contre ses défauts ne doit pas nous faire oublier que nous devons beaucoup au plastique dans notre monde moderne si l'on jouit aujourd'hui de nombreux conforts c'est en grande partie grâce à une histoire qui débute en 1907 avec l'invention du premier plastique synthétique, la bakélite.

Aujourd'hui, nous associons la bakélite à ces vieux téléphones noirs qui étaient utilisés dans le passé. Pourtant, il est devenu si omniprésent que même son inventeur n'a pas réussi à le décrire comme "le matériau aux mille utilisations".

Au XIXe siècle, l'expansion de l'industrialisation a appelé à de nouveaux matériaux moulables qui permettraient la fabrication de toutes sortes d'articles. Les chimistes connaissaient déjà les polymères, composés formés par des chaînes d'unités répétées qui se prêtaient à ce type de manipulation, mais ceux présents dans la nature n'étaient pas satisfaisants. En 1870, l'Américain John Wesley Hyatt cellulose chimiquement modifiée, un polymère présent dans les plantes, pour produire du celluloïd, le premier plastique. Hyatt a créé le matériau pour se qualifier pour un prix de 10 000 $ offert par un fabricant de boules de billard de New York pour offrir un substitut à l'ivoire alors rare, mais le celluloïd a fini par être utilisé pour une variété d'objets, y compris des rouleaux de film pour lesquels nous le connaissons aujourd'hui. .

Leo Hendrik Baekeland, créateur de la baquelita. Fuente : Wikimédia

Cependant, une application particulièrement critique nécessitait des matériaux plus récents. Au 19ème siècle, les câbles électriques étaient isolés à l'aide de gomme laque, une résine naturelle sécrétée par la punaise lac Kerria lacca, un petit insecte rouge trouvé en Asie du Sud-Est. La gomme laque a été utilisée pour la fabrication d'autres objets tels que des disques de gramophone 78 tours. Mais il était facile de prévoir qu'un matériau obtenu à partir d'une source aussi limitée et inaccessible finirait par se raréfier, et au début du 20e siècle, le besoin s'est fait sentir de chercher une alternative.


Dr Léo Baekeland

Avec sa manne, Baekeland a acheté un beau domaine près de New York, et une voiture, au grand dam de ses voisins propriétaires de chevaux, qui l'ont traité de « diable de l'essence ». Après avoir converti une grange en laboratoire, il a cherché une autre entreprise.

La nouvelle industrie électrique s'est appuyée sur un matériau naturel, la gomme laque, pour les isolants. La gomme laque était dérivée d'une résine déposée par les coléoptères en Asie du Sud-Est, mais les stocks étaient limités. Baekeland et son assistant ont passé trois ans à travailler sur un remplacement artificiel et, finalement, en 1907, ils ont proposé un nouveau matériau, qu'il a appelé Bakelite.

Il y est arrivé en chauffant du phénol et du formaldéhyde en présence d'un acide ou d'une base, pour produire un liquide ressemblant à de la gomme laque qui pourrait être utilisé pour le revêtement des surfaces. Un chauffage supplémentaire a rendu le mélange plus solide, et lorsqu'il a été placé dans un autoclave qu'il a appelé un « boulanger », il a produit une substance dure, transparente et moulable que nous reconnaîtrions comme du plastique.

Selon son discours commémoratif, publié dans Chimie et industrie de l'ampli en août 1945 : « Tous les travailleurs précédents sur cette réaction avaient utilisé soit une quantité substantielle d'un accélérateur d'acide et produit un corps et un hellip ressemblant à de la gomme laque à fusion permanente, soit tellement de catalyseur alcalin que la réaction était incontrôlable et une masse spongieuse dure a été produite sans valeur commerciale.

Son propre commentaire sur les échecs précédents était qu'« ils auraient dû réussir, mais ils ne l'ont pas fait ».

Après avoir fait breveter le matériau, connu des chimistes sous le nom de polyoxybenzylméthylène-glycolanhydride, il le dévoile à l'American Chemical Society en 1909 en trois versions, Bakélite A, B et C. C'est la Bakélite C qui présente un intérêt particulier en tant qu'isolant.

Baekeland a joué un rôle actif au sein de SCI pendant de nombreuses années. Il assista à une conférence à Manchester en 1906 et reçut la médaille William Perkin en 1916 et la médaille Messel en 1938. Après sa mort, les conférences Baekeland furent inaugurées.

Ses observations sur la mise sur le marché des produits ne seraient pas inconnues de beaucoup aujourd'hui : « De nombreuses fortunes ont été englouties parce que les chercheurs ont sous-estimé le facteur temps de développement. Dans d'autres cas, alors que des recherches coûteuses se poursuivaient, la tendance du marché avait changé ou des améliorations entièrement nouvelles avaient été introduites, ce qui rendait le problème initial obsolète.'

La bakélite n'était pas tout à fait le premier plastique, car le celluloïde, qui était finalement dérivé du coton et d'autres matières végétales, existait depuis un certain temps. Mais c'était le premier plastique synthétique, et la General Bakelite Corporation a été créée pour fabriquer et licencier des articles essentiels du début du XXe siècle, notamment des tiges de pipe, des boules de billard, des manches de couteaux, des disques de phonographe, des boutons et des boutons.


Journal de Leo Baekeland Volume 01, 1907-1908

Comment un scientifique partageait-il le temps entre les appels sociaux, l'« automobilisme » et le travail de laboratoire au début du XXe siècle ? Aidez-nous à transcrire les journaux intimes de Leo Baekeland pour en savoir plus sur ses activités quotidiennes et son travail scientifique.

Leo Hendrik Baekeland (1863-1944) était un chimiste américain né en Belgique dont les inventions incluent le papier photographique Velox et la bakélite plastique polyvalente et populaire. Son travail avec la bakélite marque le début de l'industrie plastique moderne. Les entrées du journal discutent de ses expériences au cours de la période au cours de laquelle il a déposé des brevets de procédé pour la bakélite.

Ce journal, conservé par le Centre d'archives du Musée national d'histoire américaine, détaille les activités quotidiennes de Leo H. Baekeland. Il écrit souvent ses visites et discussions, ainsi que les sujets de correspondance qu'il a écrits et reçus. Par ailleurs, le journal de Baekeland met en lumière l'usage et la distance des déplacements en automobile au début du XXe siècle. Dans les notes, Baekeland explique l'augmentation du temps passé dans le laboratoire de la fin de 1907 à 1908. Le journal couvre les mois du printemps jusqu'à l'hiver. Apprenez-en plus sur le travail et la vie de Baekeland au Centre d'archives du Musée national d'histoire américaine.

Comment un scientifique partageait-il le temps entre les appels sociaux, l'« automobilisme » et le travail de laboratoire au début du XXe siècle ? Aidez-nous à transcrire les journaux intimes de Leo Baekeland pour en savoir plus sur ses activités quotidiennes et son travail scientifique.


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Couverture et page intérieure du catalogue, « Bakelite : Material of a Thousand Uses », 1924, AC0008-0000009. Collection J. Harry DuBois sur l'histoire des plastiques, Centre d'archives, Musée national d'histoire américaine


La science compte : le cas des plastiques

Plastique est un mot qui signifiait à l'origine « souple et facile à façonner ». Ce n'est que récemment qu'il est devenu le nom d'une catégorie de matériaux appelés polymères. Le mot polymère signifie « de nombreuses parties », et les polymères sont constitués de longues chaînes de molécules. Les polymères abondent dans la nature. La cellulose, la matière qui compose les parois cellulaires des plantes, est un polymère naturel très courant.

Au cours du dernier siècle et demi, les humains ont appris à fabriquer des polymères synthétiques, en utilisant parfois des substances naturelles comme la cellulose, mais le plus souvent en utilisant les nombreux atomes de carbone fournis par le pétrole et d'autres combustibles fossiles. Les polymères synthétiques sont constitués de longues chaînes d'atomes, disposées en unités répétitives, souvent beaucoup plus longues que celles trouvées dans la nature. C'est la longueur de ces chaînes et les motifs dans lesquels elles sont disposées qui rendent les polymères solides, légers et flexibles. En d'autres termes, c'est ce qui les rend si Plastique.

Ces propriétés rendent les polymères synthétiques exceptionnellement utiles, et depuis que nous avons appris à les créer et à les manipuler, les polymères sont devenus une partie essentielle de notre vie. Surtout au cours des 50 dernières années, les plastiques ont saturé notre monde et changé notre façon de vivre.

Le premier plastique synthétique

Le premier polymère synthétique a été inventé en 1869 par John Wesley Hyatt, qui s'est inspiré de l'offre d'une entreprise new-yorkaise de 10 000 $ à quiconque pourrait remplacer l'ivoire. La popularité croissante du billard avait mis à rude épreuve l'approvisionnement en ivoire naturel, obtenu par l'abattage des éléphants sauvages. En traitant la cellulose, dérivée de la fibre de coton, avec du camphre, Hyatt a découvert un plastique qui pouvait être façonné dans une variété de formes et conçu pour imiter des substances naturelles comme l'écaille de tortue, la corne, le lin et l'ivoire.

Cette découverte était révolutionnaire. Pour la première fois, la fabrication humaine n'était pas contrainte par les limites de la nature. La nature n'a fourni que tant de bois, de métal, de pierre, d'os, de défense et de corne. Mais maintenant, les humains pouvaient créer de nouveaux matériaux. Ce développement a aidé non seulement les gens mais aussi l'environnement. Les publicités louaient le celluloïd comme le sauveur de l'éléphant et de la tortue. Les plastiques pourraient protéger le monde naturel des forces destructrices des besoins humains.

La création de nouveaux matériaux a également permis de libérer les gens des contraintes sociales et économiques imposées par la rareté des ressources naturelles. Le celluloïd bon marché a rendu la richesse matérielle plus répandue et plus accessible. Et la révolution des plastiques ne faisait que commencer.

Le développement de nouveaux plastiques

En 1907, Leo Baekeland a inventé la bakélite, le premier plastique entièrement synthétique, ce qui signifie qu'il ne contenait aucune molécule trouvée dans la nature. Baekeland cherchait un substitut synthétique à la gomme laque, un isolant électrique naturel, pour répondre aux besoins des États-Unis en rapide électrification. La bakélite n'était pas seulement un bon isolant, elle était également durable, résistante à la chaleur et, contrairement au celluloïd, parfaitement adaptée à la production de masse mécanique. Commercialisée comme « le matériau aux mille utilisations », la bakélite pouvait être façonnée ou moulée dans presque n'importe quoi, offrant des possibilités infinies.

Les succès de Hyatt et de Baekeland ont conduit de grandes entreprises chimiques à investir dans la recherche et le développement de nouveaux polymères, et de nouveaux plastiques ont rapidement rejoint le celluloïd et la bakélite. Alors que Hyatt et Baekeland recherchaient des matériaux dotés de propriétés spécifiques, les nouveaux programmes de recherche recherchaient de nouveaux plastiques pour eux-mêmes et s'inquiétaient de leur trouver des utilisations plus tard.

Les plastiques arrivent à maturité

La Seconde Guerre mondiale a nécessité une grande expansion de l'industrie du plastique aux États-Unis, car la puissance industrielle s'est avérée aussi importante pour la victoire que le succès militaire. La nécessité de préserver les ressources naturelles rares a fait de la production d'alternatives synthétiques une priorité. Les plastiques ont fourni ces substituts. Le nylon, inventé par Wallace Carothers en 1935 en tant que soie synthétique, a été utilisé pendant la guerre pour les parachutes, les cordes, les gilets pare-balles, les doublures de casque, etc. Le plexiglas a fourni une alternative au verre pour les hublots des avions. Un article du magazine Time a noté qu'en raison de la guerre, "les plastiques ont été tournés vers de nouvelles utilisations et l'adaptabilité des plastiques a été démontrée une fois de plus". [1] Pendant la Seconde Guerre mondiale, la production de plastique aux États-Unis a augmenté de 300 %.

L'augmentation de la production de plastique s'est poursuivie après la fin de la guerre. Après avoir connu la Grande Dépression puis la Seconde Guerre mondiale, les Américains étaient prêts à dépenser à nouveau, et une grande partie de ce qu'ils achetaient était en plastique. Selon l'auteur Susan Freinkel, « Produit après produit, marché après marché, les plastiques ont défié les matériaux traditionnels et gagné, prenant la place de l'acier dans les voitures, du papier et du verre dans les emballages et du bois dans les meubles. [2] Les possibilités des plastiques ont donné à certains observateurs une vision presque utopique d'un avenir aux richesses matérielles abondantes grâce à une substance peu coûteuse, sûre, sanitaire qui pourrait être façonnée par l'homme à ses moindres caprices.

Préoccupations croissantes concernant les plastiques

L'optimisme sans faille sur les plastiques n'a pas duré. Dans les années d'après-guerre, les perceptions américaines ont changé, car les plastiques n'étaient plus considérés comme clairement positifs. Des débris de plastique dans les océans ont été observés pour la première fois dans les années 1960, une décennie au cours de laquelle les Américains sont devenus de plus en plus conscients des problèmes environnementaux. Le livre de Rachel Carson en 1962, Silent Spring, a exposé les dangers des pesticides chimiques. En 1969, un important déversement de pétrole s'est produit au large de la côte californienne et la rivière Cuyahoga polluée dans l'Ohio a pris feu, suscitant des inquiétudes quant à la pollution. Alors que la prise de conscience des problèmes environnementaux se répandait, la persistance des déchets plastiques a commencé à troubler les observateurs.

Plastique est également devenu progressivement un mot utilisé pour décrire ce qui était bon marché, fragile ou faux. Dans The Graduate, l'un des meilleurs films de 1968, le personnage de Dustin Hoffman a été poussé par une connaissance plus âgée à faire carrière dans le plastique. Le public a grincé des dents avec Hoffman à ce qu'ils considéraient comme un enthousiasme déplacé pour une industrie qui, plutôt que d'être pleine de possibilités, était un symbole de conformité bon marché et de superficialité.

Problèmes de plastique : déchets et santé

La réputation du plastique a encore diminué dans les années 1970 et 1980 à mesure que l'anxiété au sujet des déchets augmentait. Le plastique est devenu une cible particulière car, alors que tant de produits en plastique sont jetables, le plastique dure éternellement dans l'environnement. C'est l'industrie du plastique qui a proposé le recyclage comme solution. Dans les années 1980, l'industrie du plastique a mené une campagne influente encourageant les municipalités à collecter et à traiter les matériaux recyclables dans le cadre de leurs systèmes de gestion des déchets. Cependant, le recyclage est loin d'être parfait et la plupart des plastiques finissent toujours dans les décharges ou dans l'environnement. Les sacs en plastique des épiceries sont devenus une cible pour les militants qui cherchent à interdire les plastiques jetables à usage unique, et plusieurs villes américaines ont déjà adopté des interdictions de sacs. Le symbole ultime du problème des déchets plastiques est le Great Pacific Garbage Patch, qui a souvent été décrit comme un tourbillon de déchets plastiques de la taille du Texas flottant dans l'océan Pacifique.

La réputation des plastiques a encore souffert en raison d'une inquiétude croissante quant à la menace potentielle qu'ils représentent pour la santé humaine. Ces préoccupations se concentrent sur les additifs (tels que le très discuté bisphénol A [BPA] et une classe de produits chimiques appelés phtalates) qui entrent dans les plastiques pendant le processus de fabrication, les rendant plus flexibles, durables et transparents. Certains scientifiques et membres du public s'inquiètent des preuves que ces produits chimiques s'échappent des plastiques et pénètrent dans nos aliments, notre eau et notre corps. À très fortes doses, ces produits chimiques peuvent perturber le système endocrinien (ou hormonal). Les chercheurs s'inquiètent particulièrement des effets de ces produits chimiques sur les enfants et de ce que l'accumulation continue signifie pour les générations futures.

L'avenir des plastiques

Malgré une méfiance croissante, les plastiques sont essentiels à la vie moderne. Les plastiques ont rendu possible le développement des ordinateurs, des téléphones portables et la plupart des avancées salvatrices de la médecine moderne. Légers et bons pour l'isolation, les plastiques permettent d'économiser les combustibles fossiles utilisés pour le chauffage et les transports. Peut-être le plus important, les plastiques bon marché ont augmenté le niveau de vie et rendu l'abondance matérielle plus facilement accessible. Sans plastique, de nombreux biens que nous tenons pour acquis pourraient être hors de portée de tous, sauf des Américains les plus riches. Le remplacement des matériaux naturels par du plastique a rendu bon nombre de nos biens moins chers, plus légers, plus sûrs et plus solides.

Puisqu'il est clair que les plastiques ont une place précieuse dans nos vies, certains scientifiques tentent de rendre les plastiques plus sûrs et plus durables. Certains innovateurs développent des bioplastiques, qui sont fabriqués à partir de cultures végétales au lieu de combustibles fossiles, pour créer des substances plus respectueuses de l'environnement que les plastiques conventionnels. D'autres s'efforcent de fabriquer des plastiques véritablement biodégradables. Certains innovateurs cherchent des moyens de rendre le recyclage plus efficace, et ils espèrent même perfectionner un processus qui reconvertit les plastiques en combustibles fossiles dont ils sont dérivés. Tous ces innovateurs reconnaissent que les plastiques ne sont pas parfaits mais qu'ils sont une partie importante et nécessaire de notre avenir.

[1] Joseph L. Nicholson et George R. Leighton, « Plastics Come of Age », le magazine Harper, Août 1942, p. 306.

[2] Susan Freinkel, Plastiques : une histoire d'amour toxique (New York : Henry Holt, 2011), p. 4.


N°3084 : LEO BAEKELAND ET LA BAKELITE

Aujourd'hui, Bakélite. L'Université de Houston présente cette série sur les machines qui font fonctionner notre civilisation et les personnes dont l'ingéniosité les a créées.

Une enquête récente auprès des personnes dans la rue a révélé que la plupart n'avaient jamais entendu parler de la bakélite. Bien qu'il soit composé des mots « cuire » et « lite », la façon dont les sociétés brassicoles épellent « lite » n'a rien à voir avec la bakélite non plus. C'est pourtant une invention américaine par excellence.


Une photo de Léo Hendrick. Crédit photo : Wikimedia Commons.

Leo Baekeland est né en Belgique en 1863. Il a obtenu son doctorat en chimie à l'âge de 21 ans et peu de temps après, il a déménagé aux États-Unis où il a acquis la nationalité. Après des débuts difficiles impliquant une longue maladie, Baekeland a inventé Velox, un papier d'impression photographique qui, entre autres, pouvait être développé sous lumière artificielle. Les droits d'utilisation Velox ont finalement été vendus à George Eastman de Kodak. Il a rapporté suffisamment d'argent à Baekeland pour prendre sa retraite confortablement et a représenté une avancée importante dans l'histoire de la photographie.


Tirages par Gaslight sur papier Velox. Crédit photo : Flickr.

Ce serait suffisant pour la plupart des gens. Mais Baekeland n'avait pas fini. Il a utilisé son argent pour créer son propre laboratoire d'expérimentation. Toujours concentré sur les applications pratiques, Baekeland s'est rendu compte que l'isolation des bobines électriques commerciales fondait, ce qui l'a amené à étudier de nouveaux matériaux d'isolation. Mais ce qu'il a découvert était bien plus utile qu'il n'aurait pu l'imaginer au départ.

Baekeland a expérimenté des combinaisons de phénol et de formaldéhyde. De nombreux chercheurs ont compris que les deux composés se combinaient pour créer un solide mousseux digne de la recherche. Mais c'était ça. Ce que Baekeland a apporté au laboratoire, c'est la ténacité obstinée d'essayer expérience après expérience dans le but de créer quelque chose d'utile. Et après huit ans d'expériences soigneusement documentées, il découvrit ce qu'il appellerait la bakélite : le premier plastique synthétique.


Un téléphone classique. Crédit photo : Wikimedia Commons.


Radio de table vintage Philco modèle 41-230T, armoire en bakélite, deux bandes, 7 tubes, vers 1941. Crédit photo : Flickr.

C'était une découverte qui continue de changer le monde à ce jour. Nous n'avons qu'à regarder autour de nous pour voir comment les plastiques affectent notre vie quotidienne. Cafetières. Claviers d'ordinateur. Tableaux de bord des voitures. Les plastiques sont si polyvalents car ils peuvent être moulés dans n'importe quelle forme souhaitée. Ils sont également robustes, bon marché et ne rouillent pas. Malheureusement, ils ne se biodégradent pas, bien que les ingénieurs y travaillent.


Un assortiment d'objets divers en bakélite et en cataline. Crédit photo : Flickr.

Baekeland s'est avéré un homme d'affaires capable ainsi qu'un inventeur, construisant un empire bakélite et amassant une fortune dans le processus. Mais les activités commerciales ont mis son esprit à rude épreuve. Baekeland aimait sa famille mais exigeait la solitude, passant des heures et des jours enfermé seul. Connu pour manger des repas directement dans des boîtes de conserve et marcher tout habillé dans l'eau pour se rafraîchir, ses excentricités grandissaient à mesure que la silhouette pensive vieillissait.

Les journaux de Baekeland nous donnent un bon aperçu de l'homme, un homme qui était profondément conscient de la bonne fortune que la vie lui avait accordée. Pourtant, en fin de compte, ce n'était pas la richesse mais le temps passé en laboratoire qu'il chérissait le plus. « La religion de la science est le culte de la vérité », a-t-il écrit. « Et l'adoration de la vérité, c'est l'adoration de Dieu. »

Je suis Andy Boyd de l'Université de Houston, où nous nous intéressons au fonctionnement des esprits inventifs.

Merci à Hugh Karraker, Moteurs auditeur et petit-fils de Leo Baekeland, d'avoir attiré mon attention sur ce sujet. L'essai s'appuyait sur un film documentaire à paraître, Toutes les choses en bakélite.


‘ALL THINGS BAKELITE' – LA PLUS GRANDE HISTOIRE DE LA SCIENCE JAMAIS DIT – Doc à venir le 29 juin

LOS ANGELES (24 mai 2021) – ALL THINGS BAKELITE, le troisième long métrage documentaire du réalisateur John Maher (Throw it Down), arrivera sur plusieurs plateformes numériques le 29 juin dans le monde entier. En partenariat avec Bitmax, le producteur exécutif Hugh Karraker présente l'histoire de son arrière-grand-père Leo Baekeland sur six continents via des plateformes de streaming telles que iTunes, Apple TV, Google Play, YouTube, VUDU et plus encore.

En 1907, Leo Baekeland a changé le monde pour toujours. Baekeland était un chimiste belgo-américain surtout connu pour les inventions du papier photographique Velox en 1893 et, plus important encore, la bakélite en 1907. Il a été surnommé « le père de l'industrie des plastiques » pour son invention de la bakélite, un produit peu coûteux , plastique ininflammable et polyvalent, qui a marqué le début de l'industrie plastique moderne.

En fait, la création du plastique synthétique était révolutionnaire en raison de sa non-conductivité électrique et de ses propriétés de résistance à la chaleur dans des articles essentiels tels que les isolants électriques, les radios, les boîtiers de téléphone et de nombreux appareils ménagers. Il est profondément présent dans notre vie quotidienne dans les applications automobiles et aérospatiales, les matériaux de construction et plus encore. Ces dernières années, l'attrait «rétro» des anciens produits en bakélite tels que les ustensiles de cuisine, les bijoux et les tiges de pipe les a rendus à collectionner.

L'histoire et la science prennent vie dans ce documentaire provocateur sur le premier plastique et son inventeur. Des reconstitutions, des images d'archives, des interviews d'experts et des chansons satiriques capturent à la fois l'émerveillement et la malédiction du plastique. Le film célèbre le génie de Baekeland, la bakélite et d'autres plastiques. Il n'hésite pas non plus à affronter la pollution plastique.

Le réalisateur John Maher a également été directeur de la photographie pour All Things Bakelite et le producteur exécutif est Hugh Karraker. Parmi la prestigieuse liste d'experts qui apparaissent dans le film figurent le professeur d'histoire du design du Pratt Institute, le Dr Katarina Posch Jeffrey Meikle, historien de la culture et du design, actuellement professeur Stiles au département d'études américaines de l'Université du Texas à Austin. et Jeanette Garcia, chimiste de recherche IBM.

« Il y a plus de cent ans, mon arrière-grand-père a résolu les problèmes rencontrés par les industries électrique, automobile et de la construction », a déclaré Hugh Karraker. «Je suis ravi que mon arrière-grand-père soit reconnu comme un changeur de jeu par les cinéphiles du monde entier. Et son invention se démarquera comme « Le matériau aux mille usages », même aujourd'hui. L'épée à double tranchant en plastique signifie qu'elle fait plus de bien que de mal. La question est la suivante : pouvons-nous trouver des moyens mutuellement acceptables de résoudre les impacts négatifs ? »


Résumé

Leo H. Baekeland (1863-1944) a été une figure centrale de l'histoire des sciences et de la technologie. En tant que chimiste, ingénieur chimiste et entrepreneur, il a apporté des contributions « changeantes » dans la photographie, l'électrochimie et la science des polymères. La bakélite, le produit qui l'a rendu le plus célèbre, a jeté les bases de l'industrie plastique moderne. Alliant des compétences théoriques et appliquées, Baekeland a démontré que ce que les chimistes avaient longtemps espéré être vrai était en fait vrai : il est à la fois possible et pratique de créer de toutes nouvelles compositions de matière qui offriront des propriétés qui ne sont pas dupliquées dans la nature. Avec la bakélite comme preuve, Baekeland a ouvert de nouvelles portes aux générations de chimistes qui ont suivi et les a conduits à des découvertes et des inventions qui ont rendu possible l'industrie des polymères synthétiques d'aujourd'hui.

Leo Baekeland était un homme très honoré. Il a reçu la médaille Perkin (1916) et la médaille Franklin (1940). Il a été président du Chemists Club (1904), de l'AIChE (1912) et de l'American Chemical Society (1924). Les universités lui ont décerné des diplômes honorifiques. Le magazine "Time" l'a mis en couverture. L'Office des brevets des États-Unis lui a décerné 55 brevets. Il a fait une fortune considérable grâce à ses inventions, d'abord dans le domaine de la photographie, puis, dans une bien plus grande mesure, dans les plastiques. Son invention phare, la bakélite (date de l'invention : 1907), n'était pas simplement une autre composition de matière : c'était plutôt un matériau différent de tout ce qui avait été vu auparavant. Il offrait des propriétés physiques, chimiques et électriques non disponibles dans aucun autre produit, naturel ou artificiel. La bakélite était peu coûteuse, facile à formuler et à fabriquer, et polyvalente dans ses applications. En conséquence, il a trouvé sa place dans des centaines de produits, et la General Bakelite Company est devenue une entreprise à grande échelle qui était bien plus qu'une simple entreprise de production dans une industrie des plastiques émergente : en effet, pendant les premières décennies du 20 e siècle, la bakélite était l'industrie.

Comment est-ce arrivé? Qu'est-ce qui a conduit Leo Baekeland à ses multiples succès dans la recherche et l'industrialisation ? Son parcours est connu depuis longtemps. Baekeland a décrit ses découvertes dans de nombreuses conférences publiques et articles techniques, datant de l'époque de ses premiers succès. Cependant, les historiens intéressés par les questions « comment » et « pourquoi » ont dû attendre que les sources primaires soient révélées. Cela s'est produit après sa mort, lorsque ses petits-enfants ont rendu disponibles tous les dossiers personnels qui pouvaient être trouvés dans sa maison et son laboratoire. Les éléments survivants comprennent ses cahiers de laboratoire, sa correspondance, ses agendas personnels (journaux), et des tirages photographiques, des négatifs de films et des premières plaques de verre, dont beaucoup montrent les nombreux amis célèbres de Baekeland. [Ces documents de source primaire ont d'abord été mis à la disposition de cet auteur, qui les a utilisés pour une étude biographique rédigée dans le cadre d'une thèse d'études supérieures en histoire des sciences et de la technologie. Les dossiers de famille ont depuis été donnés à la Smithsonian Institution à Washington DC. (Voir le dernier paragraphe de ce chapitre pour la disponibilité de la thèse au format CDE.)]

Les caractéristiques qui semblent expliquer la plupart de ses réalisations sont extraites des archives personnelles de Baekeland. Baekeland émerge de ses propres archives comme un scientifique assidu qui était aussi solidement ancré dans la chimie qu'il était possible de l'être à son époque. Il se révèle avoir été un expérimentateur discipliné et minutieux qui a appris à se concentrer sur des questions de recherche limitées et soigneusement sélectionnées. À de nombreuses reprises, dans des lettres et des discours, il a affirmé que sa capacité de concentration était la principale raison de son succès. Il critique avec acuité les autres enquêteurs qui, à son avis, se lancent dans des missions mal définies, s'égarent sur des tangentes et laissent le « chaos » (sa parole) régner sur le laboratoire.

Tout au long de sa vie, Baekeland a conservé un vif intérêt pour la théorie. Il est resté en contact avec la recherche dans divers domaines, en lisant de nombreuses revues et en restant en contact étroit avec ses compatriotes du Chemists' Club de New York et dans les universités. Dans son propre laboratoire, cependant, il était strictement axé sur les besoins : il a choisi son objectif avant de concevoir une stratégie de recherche. Il s'est d'abord convaincu que le monde avait besoin (et achèterait) d'un meilleur papier d'impression photographique, d'un meilleur vernis ou d'un matériau de moulage qui ne fondrait pas. Ce n'est qu'à ce moment-là qu'il a demandé s'il pourrait, en tant que chimiste, trouver un moyen de combler le besoin.

Toujours plus heureux à sa paillasse, et jamais content de passer de longues heures dans un bureau en tant que chef d'entreprise, il avait néanmoins une forte motivation entrepreneuriale : les découvertes de la recherche ne suffisaient pas. Il voulait également transformer ses découvertes en produits et processus utiles, et il voulait le faire à sa manière, dans sa propre organisation plutôt qu'en tant qu'employé de quelqu'un.

Sur le plan technique, il a remporté le succès à la dure. Ce n'était pas seulement un bricoleur inspiré qui avait eu de la chance, mais un chimiste formé à l'Université de Gand en Belgique, en tant que disciple de professeurs renommés. Ce n'était pas non plus un succès en un coup, dont on ne se souviendra que de la bakélite. Des années avant que Baekeland ne commence ses travaux sur les polymères de condensation, la voie qui menait à la bakélite, il était devenu un scientifique et inventeur respecté et reconnu. Il était également devenu financièrement indépendant, grâce à l'invention et au développement du Velox, un papier d'impression photographique en noir et blanc.


Leo Baekeland

Leo Henricus Arthur Baekeland (n. 14 noiembrie 1863 – d. 23 février 1944) a fost un chimist american de origine belgiană. El este cunoscut pentru invențiile sale: hârtia fotografică Velox în 1893 și bachelita în 1907. El a fost supranumit "Tatăl Industriei de mase plastice" [7] :13 pentru invenția sa, bachelita, un material plastic ieftin și neinflamabil care a marcat începutul industriei moderne a maselor plastice. [8] [9]

Leo Baekeland s-a născut în Ghent, Belgia, pe 14 noiembrie 1863, [10] fiind fiul unui cizmar i a unei menajere. [11] Ulterior, un declarat revistei Le condensé littéraire că numele său de familie este de origine flamandă i înseamnă teren cu balize. [12] Și-a petrecut o mare parte din viața sa în Gand, Belgique. A absolvit cu onoruri Școala Tehnică Municipală din Ghent și a primit o bursă din partea orașului [13] :102 pentru a studia chimia la Universitatea din Ghent, la care a intrat în 1880. [7] :13 El a dobândit un doctorat maxima cum laude , la vârsta de 21 de ani. [13] :102 După o scurtă perioadă în care a fost profesor de fizică și chimie la Școală Normală Guvernamentală din Bruges (1887-1889), a fost numit profesor de chimie la Ghent, în 1889. [7] :14 Baekeland sa căsătorit cu Céline Vielman, fiica profesorilor săi, Teodor Vielman i Celine (Platteau) Vielman, pe data du 8 août 1889. Au avut trei copii, George, Nina, și Jenny. [14]


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